Découvrez les sites antiques de l'Égypte à bord d'un bateau à vapeur historique sur le Nil.

Par LISA KLEIN

L'Égypte a toujours fasciné les voyageurs aventureux désireux de découvrir l'histoire ancienne du pays, et une croisière sur le Nil est l'un des meilleurs moyens de se replonger dans l'époque des pharaons.

Les bateaux à vapeur ont longtemps transporté des passagers curieux le long du fleuve, s'arrêtant pour admirer les sites historiques les plus étonnants d'Égypte, comme l'un des originaux, le Steam Ship Sudan, vieux de 100 ans.

"Une croisière à bord du Steam Ship Sudan est un voyage dans le temps", déclare Anne Dumesnil, directrice pour l'Afrique du Nord, le Moyen-Orient et l'Asie centrale de Voyageurs du Monde, l'agence de voyage qui a acheté et restauré le navire en 2000.

"Le Steam Ship Sudan emmène ses passagers à la découverte de la Haute-Égypte - la descente entre Louxor et Assouan offre à la fois des vues sur des sites pharaoniques et des rivages sauvages", a-t-elle déclaré.

Vue du pont du bateau à vapeur Sudan. Photo © Zoé Fidji, avec l'aimable autorisation de Voyageurs du Monde
Voyage dans le temps

Considéré comme l'une des civilisations les plus durables de l'histoire connue, l'empire égyptien a débuté vers 3100 avant notre ère et s'est maintenu jusqu'à ce qu'il soit finalement conquis par Alexandre le Grand en 332 avant notre ère et qu'il devienne une partie de la Macédoine.

Connue pour ses pharaons aux allures de dieux, ses constructions époustouflantes de pyramides et de temples en pierre, ses sculptures, ses tombes remplies de trésors et de momies et ses hiéroglyphes, les signes de l'ancienne civilisation du désert sont visibles partout dans l'Égypte d'aujourd'hui, en particulier le long du Nil.

Véritable poumon de la région, le Nil est long de plus de 4 100 miles, ses deux branches s'écoulant vers le nord à travers le Soudan et l'Éthiopie, pénétrant en Égypte avant de se jeter dans la mer Méditerranée près du Caire. 

À la fin du XIXe siècle de l'ère chrétienne, les touristes ont commencé à affluer en Égypte pour visiter les sites antiques le long du fleuve à bord de bateaux à vapeur tels que le Steam Ship Sudan.

Faisant partie de la flotte du Nil de l'empresario britannique Thomas Cook, le SS Sudan a effectué son premier voyage en 1921, juste à temps pour l'"âge d'or" des croisières sur le Nil dans les années 20 et 30.

La célèbre auteure britannique Agatha Christie s'est embarquée sur le SS Sudan dans les années 30, et a même situé son célèbre roman policier, Mort sur le Nil, sur un bateau à vapeur.

Le navire a été acheté par Voyageurs du Monde au début du siècle dernier et restauré avec soin pour permettre aux nouvelles générations de monter à bord.

Du luxe au luxe

AuXXIe siècle, une croisière de six jours à bord du SS Sudan permet de découvrir de nombreux sites historiques ainsi que la vie moderne en Égypte.

"Depuis le pont supérieur, les clients peuvent voir la vie suspendue sur les berges : ânes au trot, enfants jouant dans l'eau, fellahs travaillant les terres fertiles", a déclaré Mme Dumesnil.

"Et la vie moderne aussi : les villes, les minarets et les églises ; sur le Nil : le ballet des felouques (voiliers traditionnels) chargées non seulement de passagers, mais aussi de poulets, de moutons ou de sacs de blé", dit-elle.

Si les aventuriers peuvent découvrir de nombreux sites antiques à bord, le navire accoste pour de nombreuses excursions à terre afin de découvrir des milliers d'années d'histoire.

Le bateau à vapeur Sudan navigue sur le Nil entre Louxor et Assouan. Photo © Sébastien Zanella, avec l'aimable autorisation de Voyageurs du Monde

À Louxor, le complexe du temple de Karnak (2000-1700 av. J.-C.) et le temple de Louxor (1400 av. J.-C.), ainsi que le temple de Séti Ier dans la ville voisine d'Abydos, sont des sites incontournables.

Juste à l'extérieur de Louxor, les voyageurs exploreront la vallée des pharaons, où les souverains égyptiens ont été enterrés entre 1150 et 1069 avant notre ère, et la vallée des reines, où se trouvent les tombes de leurs épouses.

Plus loin sur le Nil se trouvent le temple d'Edfou (237 av. J.-C.) à Edfou et le temple de Philae (690 av. J.-C.) à Assouan, là où commençait autrefois la Nubie.

À bord du SS Sudan, les passagers bénéficient d'une atmosphère luxueuse dans les chambres et les suites, ainsi que dans l'élégant restaurant et le salon. Le décor comprend des tissus et des objets d'artisanat égyptiens qui côtoient des meubles et des boiseries du début du XXe siècle.

"À flot, le Steam Ship Sudan se charge de la splendeur - les panneaux muraux laqués, les cuivres, les tissus épais et les tapis orientaux ajoutent au luxe de la lenteur du paysage qui défile", a déclaré Mme Dumesnil.

Pour en savoir plus sur les voyages en Égypte, lisez La route du Caire dans le numéro de mars 2023 du magazine Luxury Portfolio.